Fomalhaut b: Exoplanetas

Fomalhaut (pronúnciese Fomalót) es una llamativa estrella de primera magnitud, en la Constelación de Piscis Austrinus, y que presenta una importante particularidad, pues a su alrededor orbita un planeta, llamado Fomalhaut b, que es el primero que ha podido ser fotografiado en luz visible. Pero vayamos por partes, y ubiquemos en primer lugar a la estrella y a la constelación a la que pertenece.

Piscis Austrinus, o Piscis Australis (El Pez del Sur, genitivo Piscis austrini, abreviatura PsA), es una pequeña pero antigua constelación, ya incluida por Ptolomeo en su relación de 48 constelaciones, y reconocida por la IAU (Unión Astronómica Internacional) como una de las 88 que existen en la actualidad. Está rodeada por Capricornio y Aquario, entre otras, y puede ser vista por los observadores situados entre +55º y -90º de latitud, pues es completamente austral.

Los observadores residentes en el Hemisferio Sur pueden servirse, para su localización, de la Constelación de Grus (la Grulla) y su brillante estrella Al Nair ( α Gruis), también de primera magnitud (Magnitud visual = +1.73). Piscis Austrinus se encuentra al norte (debajo para los australes) de la Grulla. Deberá tenerse en cuenta que el asterismo del Pez Austral estará invertido 180º con respecto a la visión boreal.

Conviene aclarar que no tiene nada que ver con Piscis, la constelación zodiacal con la que no está relacionada.

En ausencia de objetos de cielo profundo reseñables, y antes de centrarse en el estudio de Fomalhaut, conviene dar un pequeño paseo por Beta Piscis Austrini (β PsA), Delta Piscis Austrini (δ PsA) y Gamma Piscis Austrini (γ PsA), todas ellas de cuarta magnitud, que son sendas estrellas dobles, muy interesantes, y no demasiado difíciles de resolver con pequeños telescopios. Su visión será gratificante.

La estrella más destacada de la constelación es Fomalhaut (Alpha Piscis Austrini o α PsA), nombre procedente del árabe فم الحوت , que significa la boca del pez, y que es nuestra protagonista. Se trata de una preciosa estrella blanca (tipo espectral A3V) de magnitud visual +1.16, la decimoctava más brillante de todo el cielo nocturno. Situada a 25 años-luz del Sol, tiene un tamaño algo mayor que el doble de éste, y una luminosidad 17 veces más intensa, pues está algo más caliente (a unos 8.750º K). Puede encontrarse con facilidad, desde finales del verano boreal, prolongando el Gran Cuadrado de Pegaso hacia el sur. En estos días (septiembre de 2010), además, Júpiter sirve de referencia, al interponerse entre Pegaso y Fomalhaut poco después de la medianoche. La estrella es jovencísima, pues sólo cuenta unos 200 millones de años, que comparados con los 4.500 millones que se le calculan a nuestro Sol resultan irrisorios, y esa circunstancia tendrá inmediatas consecuencias en su estructura circumestelar, como veremos enseguida.

Fomalhaut
Constelación Piscis Austrinus
Tipo espectral A3V
Clase Secuencia Principal
Color Blanca
Magnitud Visual +1.16
Distancia 25 años-luz
Radio 2.3 soles

En 1983, el Satélite para Astronomía Infrarroja IRAS de la NASA (Infrared Astronomical Satellite) descubrió que la radiación procedente de Fomalhaut era más intensa de lo esperado. Este tipo de ondas son un síntoma de regiones frías alrededor de la estrella, por lo que se supo que estaba rodeada por un disco de polvo o “escombros”, similar a los que rodean a Vega en Lyra, o a Denébola en Leo. La juventud de la estrella nos retrotrae a los albores del Sistema Solar, cuando el Sol estaba rodeado por un disco similar, que daría lugar a los planetas, y a los tiempos en que éstos y sus satélites eran bombardeados por asteroides y meteoritos, así es que de inmediato la región se convirtió en una seria candidata para la búsqueda de planetas extrasolares o exoplanetas.

La primera imagen de la zona no se obtuvo hasta que se usó el coronógrafo instalado en la Cámara Alta del HST (Hubble Space Telescope). Un coronógrafo es un aparato capaz de bloquear la luz procedente de la estrella que ocupa la región central, y transmitir así mejor la radiación emitida por la zona que la circunda.

La imagen que se obtuvo mostraba un anillo de unos 34.600 millones de kilómetros de diámetro, compuesto por residuos protoplanetarios, de la misma o parecida naturaleza que el Cinturón de Kuiper en nuestro Sistema Solar, que alberga a objetos cuyo tamaño va desde motas de polvo hasta astros como Plutón. El anillo muestra una orilla interior definida muy claramente.

Este esquema compara el tamaño del anillo de Fomalhaut con el tamaño del Sistema Solar.

El astrónomo que utiliza el Telescopio Espacial Hubble, Paul Kalas, de la Universidad de California, en Berkeley, junto con su equipo, propuso en 2.005 la teoría de que el anillo estaba siendo influenciado gravitacionalmente por un planeta ubicado entre la orilla interior del mismo y la propia estrella Fomalhaut. Ésta estaría (está) desplazada del centro geométrico del anillo.

Desde la década de 1.980, la búsqueda de exoplanetas (así se llaman los planetas exteriores al Sistema Solar) arroja más de 400 hallazgos de este tipo de astros, pero nunca antes se había conseguido fotografiar en luz visible a ninguno de ellos. Naturalmente, no se ha obtenido una imagen del planeta, sino un simple punto de luz, pero que es suficiente para confirmar la propuesta del equipo de Paul Kalas.

Por fin, en noviembre de 2.008, el mismo equipo publicó una imagen de un exoplaneta, en órbita alrededor de la estrella, al que se ha llamado Fomalhaut b. Dos sucesivas imágenes, tomadas con dos años de diferencia, muestran el desplazamiento del diminuto punto de luz a lo largo de su órbita, lo que permitió estimar el tiempo que tarda en dar una vuelta completa alrededor de Fomalhaut en unos 872 años. El astro brilla con una luminosidad mil millones de veces menor a la de la estrella, pero cien veces superior a lo que lo haría Júpiter colocado en ese mismo lugar, no obstante ser sólo tres veces más masivo. Este dato induce a pensar que un anillo de hielo y polvo, similar a los de Saturno, rodea al planeta, y refleja la luz de Fomalhaut.

Fomalhaut b orbita a una distancia 115 veces superior a la distancia entre la Tierra y el Sol (unos 17.200 millones de kilómetros), o sea, unas 10 veces la distancia que separa a Saturno de nuestra estrella.

Mitología

Piscis Austrinus es una de las dos constelaciones que tienen forma de pez. Es, sin embargo, más antigua que la más conocida Piscis zodiacal, y en la antigüedad helenística ya era conocida como El Gran Pez. Antes del siglo XX también se le llamaba Piscis Notius (Noto es el dios griego del viento del sur y adopta en Roma el nombre de Austros), y así es citada por Bayer, Bode y Hevelius. Se asocia con el dios asirio Dagón y con el babilónico Oannes, y no es de extrañar, pues los sirios adoraban a los peces y no los comían, y los griegos mantenían estanques de peces en sus templos. En la mitología de éstos últimos, se representa bebiendo el agua derramada por Acuario, que en el cielo está al norte de Piscis Austrinus. En la ilustración, Capricornio aparece a la derecha.

Terminaremos admirando una última imagen de Fomalhaut, la deliciosa estrella blanca que nos acompaña durante las noches de otoño, y que acaso dé su calor a enigmáticos mundos futuros:

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13 comentarios to “Fomalhaut b: Exoplanetas”

  1. Precioso, de entrada le dire que ha añadido luz a mi ignorancia y la de un gran colectivo, pues aquí siempre lo pronunciamos a la inglesa “fomaljaut” así que como ya me sucedio con M44 hoy podré de nuevo ilustrar a mis compañeros de afición, nos gusta esta estrella porque es muy fácil de localizar, estas noches cada vez que vemos una estella solitaria hacia el sur ya sabemos que se trata de “fomalót”(je, je , ya disfruto..). Es impresionante el tamaño de ese sistema estelar, aún le falta mucho tiempo para que pudiera ser una alternativa a nuestra concepcion de vida, pero nunca se sabe.
    Mi agradecimiento y admiración.
    Saludos

    • Me he divertido leyéndolo, Umbriel. jajajajajaja. Yo también imagino su cara de pícaro mientras conversa con los amigos de Omega. Saludos también para todos ellos. Le confesaré que yo pronuncio el nombre tal como se escribe, pero sin la “hache”, y a la andaluza, esto es, sin la “t”… “Fomaláu”. Así me gusta más, aunque sé que no es correcto.
      Con respecto a M44, el delicioso Pesebre, ya empieza a asomar por el este en la madrugada, así es que habrá que ir pensando en dedicarle un monográfico, ¿o no?. Un afectuoso saludo.

  2. Duda y curiosidad invaden mi mente al leer este precioso articulo sobre fomalhaut y su gran planeta, tan solo es una estrella entre los miles de millones que hay en nuestra galaxia y he aqui un precioso planeta. Cuantos planetas mas rodearan las miles de estrellas que hay en nuestra galaxia, y que hay de las miles de galaxias con sus miles de millones de estrellas; una vez mas la duda y la curiosidad crecen en mi mente.En mi opinion existen miles de civilizaciones en los tal vez millones de planetas que existen en nuestro universo. Saludos

  3. Una vez mas yo! El dia de ayer observaba una estrella preciosa un poco al sur casi que va de la mano con el gran jupiter, precisamente pense en fomalhaut y por supuesto q no me equivoque. El dia de hoy volvere a ver el cielo pero ahora con otra vision…Primero Venus cerca de marte y spiga, mas arriba la luna y antares y mas tarde observare a jupiter y fomalhaut con su gran planeta fomalhaut b orbitandola( claro que aqui echare un poco a volar mi imaginacion). Saludos…

    • La condición única e indispensable para que sea posible la habitabilidad planetaria es que tenga una fuente de energía (el Sol en nuestro caso). Pero la única forma de vida que conocemos es la nuestra, y por eso los investigadores buscan estrellas parecidas a nuestro Sol, a las que se les llama “análogos solares”, y también “gemelos solares” cuando las similitudes son mucho mayores. Se conocen muchos de estos casos, así es que las posibilidades son múltiples. Sin embargo, la existencia de tales civilizaciones nos resulta extraña hasta el momento, y por tanto incierta. Un saludo cordial.

  4. Amigo Gali, felicitaciones. Me encantó acercarme a la realidad que nos muestra el universo y mezclar un poco de esa existencia con mi fantasía de extrañas civilizaciones y como se adaptarían a los diferentes planetas y estrellas que los iluminan. Nuevamente va a hacer que ponga mis ojos en el cielo para buscar a Fomalhaut y deslumbrarme con su belleza. Gracias amigo, lo admiro

    • Intentaré ayudarle:
      Esta noche (o en las próximas noches) a las 20:00, hora local, ya estará oscuro en Montevideo. En ese momento, Venus se encaminará a su ocaso por el oeste, brillando con fuerza. ¡Dé media vuelta!… Ahora mira usted hacia el este, donde Júpiter está saliendo, y ya está con suficiente altitud sobre el horizonte. Bastante más alta, a unos 40º sobre el suelo, y un poquito a la derecha con respecto a Júpiter, verá una estrella solitaria, blanca, bonita, con un hermoso brillo. ¡Habrá encontrado a Fomalhaut!.
      Mi agradecimiento y mi amistad. Un abrazo.

  5. Hola amigo Galileo.
    Lo mas interesante y bonito de entrar en la bitácora es que cada día hay algo nuevo y sorprenderte.
    Después de varios días sin visitarte, he leído todo sobre la bonita y misteriosa Fomalhaut, en cuanto sea de noche y nuestro cielo lo permita la buscare espero encontrarla ya que das muy buena referencia de ella.
    Como buena observadora del cielo la otra noche del este al oeste vi a Júpiter, maravilloso y esplendido, la luna y Venus.

    • Bienvenida de nuevo, Cari.
      En estos momentos (21:18), Fomalhaut está saliendo por el este, en las latitudes donde nos encontramos. Poco a poco, irá ganando altura, aunque de forma muy tendida, para alcanzar su culminación a la 1:39 de la noche. En ese momento, brillará solitaria justo en el Sur, a 24º de altitud, y será el mejor momento para verla. Después, se desplazará paulatinamente hacia el oeste, perdiendo altitud, hasta ocultarse bajo el horizonte a las 6:00.
      Si no puedes verla hoy, mañana ocurrirá 4 minutos antes, y así cada día.
      Cielos despejados, suerte en la observación, y un besito.
      NOTA IMPORTANTE: Indicaciones válidas para Cádiz y sus proximidades.

  6. Fascinante,,,,,,, besos

    • Fomalhaut, ya de por sí, es una estrella deliciosa, que brilla en soledad, en las noches del otoño boreal. Pero, al saber de la existencia de ese disco protoplanetario, aparecen sensaciones inenarrables, fascinantes como usted bien dice. Por todo el Universo encontramos maravillas así. Muchos besos.

  7. MAs al sur de famahault y un poco mas al oeste brillan otras dos presiosas estrellas que al parecer pertenecen a la constelacion de la grulla y muy al sur veo otra linda estrella que si no me equivoco es la estrella alfa del rio eridano akhernar. al mismo tiempo por el este y un porco al noreste se ven las pleyades y la linda estrella capella que brilla tintileante y que comienza a elevarse en el firmamento, al presenciar estas ultimas me doy cuenta de que rapido pasa el tiempo y que nuevamente se aproxima el fin de año…

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